Le programme d’euthanasie (version abrégée)

Le terme « euthanasie » (littéralement « bonne mort ») désigne habituellement une pratique visant à provoquer la mort douce d'un malade atteint de maladie chronique ou en phase terminale afin de l’empêcher de souffrir. Cependant dans le contexte nazi, l’« euthanasie » était un euphémisme pour un programme clandestin d’extermination de handicapés qui vivaient en institution en Allemagne et dans les territoires annexés. Ce fut le premier programme d'assassinat de masse de l’Allemagne nazie. A l'instar de ceux qui planifièrent le génocide des Juifs européens, les organisateurs du programme d’« euthanasie » imaginaient une société racialement pure, performante et adoptèrent des stratégies radicales pour éliminer ceux qui ne correspondaient pas à leur vision.

Le 18 août 1939, le gouvernement allemand publia un décret obligeant le personnel médical à signaler les nouveau-nés et les enfants de moins de trois ans lourdement handicapés. En octobre 1939, les autorités commencèrent à inciter les parents à faire admettre leurs enfants handicapés dans des cliniques pédiatriques. Ces cliniques étaient en réalité des lieux de mise à mort où un personnel médical, spécialement recruté, tuait les enfants par injection létale ou en les laissant mourir de faim. Le programme d’extermination finit par inclure les jeunes jusqu’à 17 ans. Puis très vite, les responsables étendirent le programme aux adultes vivant en institution. À l’automne 1939, Adolf Hitler signa une autorisation secrète qui protégeait de toute poursuite le personnel participant. "T4" fut le nom donné à ce programme secret par les employés. Six installations de gazage furent installées dans le cadre de l’action T4. Quelques heures après leur arrivée dans ces centres, les victimes étaient tuées avec du monoxyde de carbone pur dans des chambres à gaz qui avaient l'apparence de douches. Le personnel du T4 brûlait ensuite les corps dans des fours crématoires. Les cendres des victimes incinérées étaient alors prises dans un tas commun et placées dans des urnes, que le personnel remettait aux proches, accompagnées d'un certificat mentionnant une cause fictive de décès.

Hitler mit fin au programme en août 1941, car les exterminations finirent par être connues et par provoquer des protestations publiques. Cependant, les assassinats reprirent en août 1942. Des moyens d'extermination plus discrets furent utilisés, reposant sur les autorités locales qui utilisaient les injections létales et la privation de nourriture. Dans l'Est occupé par l'Allemagne, les SS et les unités de police fusillèrent ou asphyxièrent dans des camions à gaz des dizaines de milliers de patients handicapés. Pour exterminer les Juifs, les organisateurs de la « Solution finale » eurent recours aux chambres à gaz et aux fours crématoires qui avaient été spécifiquement conçus pour la campagne T4. Le personnel du T4 qui s'était montré fiable lors du premier programme d'extermination de masse, occupa ultérieurement une place importante au sein du personnel allemand affecté aux centres de mise à mort de Belzec, de Sobibor et de Treblinka. Le programme d’extermination se poursuivit jusqu’aux derniers jours de la guerre, s’étendant à des patients des services gériatriques, à des victimes de bombardements et à des travailleurs forcés étrangers. Les historiens estiment que le programme d’« euthanasie », dans toutes ses phases, tua 200 000 individus.

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