<p>Des Polonais marchent dans les ruines de Varsovie assiégée.</p>
<p>Cette photographie qui montre les destructions pendant la guerre a été prise par Julien Bryan (1899-1974), un documentariste qui a filmé et photographié la culture et la vie quotidienne d'individus et de populations dans divers pays du monde.</p>

L'invasion de la Pologne, septembre 1939

Après son arrivée au pouvoir, l'une des premières initiatives d'Adolf Hitler en politique étrangère fut la signature, en janvier 1934, d'un pacte de non-agression avec la Pologne. Cette décision fut impopulaire auprès de nombreux Allemands qui, bien que soutenant Hitler, reprochaient à la Pologne de s'être vue octroyer les anciennes provinces allemandes de Prusse occidentale, de Poznan et de Haute-Silésie par le Traité de Versailles conclu après la Première Guerre mondiale. Hitler tenait au pacte de non-agression afin de neutraliser une éventuelle alliance militaire franco-polonaise contre l'Allemagne avant que celle-ci ne parvienne à se réarmer.

Au milieu et à la fin des années 30, la France et surtout la Grande-Bretagne mirent en œuvre une politique étrangère d'apaisement, dont l'objectif était de préserver la paix en Europe en faisant des concessions limitées à Allemagne. En Grande-Bretagne, l'opinion publique était plutôt favorable à la révision de certaines dispositions territoriales et militaires du Traité de Versailles. Par ailleurs, ni la Grande-Bretagne ni la France de 1938 n'étaient préparées militairement à conduire une guerre contre l'Allemagne nazie.

La Grande-Bretagne et la France acceptèrent le réarmement de l'Allemagne (1935-1937), la remilitarisation de la Rhénanie (1936) et l'annexion de l'Autriche (mars 1938). Lors de la conférence de Munich en septembre 1938, les dirigeants britanniques et français signèrent l'abandon à l'Allemagne de la région frontalière tchèque des Sudètes puis firent pression sur la Tchécoslovaquie, alliée de la France, pour qu'elle accepte l'incorporation de ce territoire à l'Allemagne. Malgré les garanties anglaises et françaises quant à l'intégrité du reste de la Tchécoslovaquie, les Allemands violèrent les accords de Munich et démembrèrent le pays en mars 1939. La Grande-Bretagne et la France réagirent en garantissant l'intégrité de la Pologne. Hitler répondit durant l'été 1939 en négociant un pacte de non-agression avec l'Union Soviétique. Le Pacte germano-soviétique du 23 août 1939, qui prévoyait que la Pologne serait partagée entre les deux puissances, permit à l'Allemagne d'attaquer la Pologne sans avoir à craindre une intervention soviétique.

Le 1er septembre 1939, l'Allemagne envahit la Pologne. L'armée polonaise fut vaincue dans les semaines qui suivirent l'invasion. A partir de la Prusse orientale et de l'Allemagne au nord, de la Silésie et de la Slovaquie au sud, les unités allemandes, appuyées par plus de 2 000 blindés et plus de 1 000 avions, percèrent les défenses polonaises le long de la frontière et avancèrent sur Varsovie en une attaque d'encerclement massive. Après avoir subi de violents bombardements aériens et d'artillerie, la ville se rendit aux Allemands le 28 septembre. La Grande-Bretagne et la France, respectant la garantie qu'elles avaient apportée concernant les frontières de la Pologne, déclarèrent la guerre à l'Allemagne le 3 septembre 1939. L'Union Soviétique envahit l'est de la Pologne le 17 septembre 1939. La ligne de démarcation pour la partition de la Pologne entre l'Allemagne et l'Union Soviétique s'établit le long du fleuve Bug.

En octobre 1939, l'Allemagne annexa directement les anciens territoires polonais situés sur la frontière orientale avec l'Allemagne : la Prusse occidentale, Poznan, la Haute-Silésie, et l'ancienne ville libre de Dantzig. Le reste de la Pologne sous occupation allemande (dont les villes de Varsovie, Cracovie, Radom et Lublin) constitua ce que les Allemands appelèrent le Gouvernement général, commandé par un gouverneur général civil, Hans Frank, avocat du parti nazi.

Lorsqu'elle envahit l'Union Soviétique en juin 1941, l'Allemagne nazie occupa le reste de la Pologne. La Pologne resta sous occupation allemande jusqu'en janvier 1945.